Astéroïdes : les ondes radio pourraient-elles aider à la stratégie de défense ?

Ilustração asteroide 2010 XC15

L’année qui vient de s’achever, 2022, a été incroyable d’un point de vue astronomique. Parmi les nombreux événements, nous soulignons le moment où un vaisseau fabriqué par l’homme entre en collision avec un astéroïde et dévie de sa trajectoire. En supposant qu’il soit possible un jour de sauver la planète avec cette méthode, d’autres technologies viennent renforcer notre capacité à dévier un astéroïde qui pourrait provoquer la destruction de la Terre. C’est dans ce sens que fonctionne le programme de recherche aurorale active à haute fréquence.

Plus tôt cette semaine, le réseau HAARP en Alaska a transmis une série de signaux radio à longue longueur d’onde à un astéroïde qui passait à seulement deux distances lunaires de la Terre.

Illustration de l'astéroïde 2010 XC15

Pénétrer à l’intérieur d’un astéroïde avec des ondes radio

L’objectif était que les signaux pénètrent dans l’astéroïde, donnant aux scientifiques une idée de sa composition interne, et les armant d’une autre information qui pourrait être critique pour défendre la planète contre une éventuelle future collision.

La plupart des programmes d’observation d’astéroïdes ici sur Terre utilisent des études visuelles d’astéroïdes – telles que celles fournies par les observatoires du monde entier au Center for Near-Earth Object Studies (CNEOS) de la NASA – ou des fréquences radio à ondes courtes, y compris celles fournies par le Deep Space Network de la NASA pour cartographier la taille, les positions et les trajectoires des astéroïdes.

Bien que ces programmes fournissent des données extrêmement précieuses sur les risques d’impact potentiels de ces roches, ils sont limités en ce sens qu’ils ne « voient » que la surface de l’astéroïde.

HAARP, qui est exploité par l’Université de Fairbanks en Alaska, a traditionnellement été utilisé pour effectuer des analyses de notre ionosphère (et a même été impliqué dans certaines théories du complot). Il a également la capacité d’envoyer des signaux radio à grande longueur d’onde.

De tels signaux sont capables de pénétrer des objets, permettant aux observateurs de se faire une idée de leur structure interne. Dans ce cas, en apprendre davantage sur l’architecture interne d’un astéroïde pourrait fournir aux scientifiques un moyen d’exploser ou de dévier un jour une roche spatiale qui s’approche trop près de la Terre.

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2010 XC15 va très près de la Terre

La cible de l’observation était 2010 XC15, qui mesure environ 152 m de diamètre, ce qui la rend petite par rapport aux normes des astéroïdes. Il passe actuellement la Terre à deux distances lunaires, soit deux fois la distance de la Terre à la Lune.

L’expérience HAARP rejoint d’autres efforts de recherche sur les astéroïdes, tels que la mission DART de la NASA, qui a percuté un vaisseau spatial contre un astéroïde en septembre, et la mission OSIRIS-REx, qui a récupéré une prise de sol de l’astéroïde Bennu en 2020.

Alors que personne ne s’attend à ce qu’une de ces roches s’écrase sur la Terre de sitôt, les astronomes ont les yeux rivés sur un astéroïde appelé Apophis, qui passera devant la Terre à une distance d’environ 20 000 miles (32 187 km) le 13 avril 2029. il est plus proche que de nombreux satellites actuellement en orbite autour de la planète. Pourtant, même si Apophis était autrefois considéré comme un risque, les chercheurs utilisant des observations à jour estiment maintenant qu’il ne sera pas une menace avant au moins un siècle, ce qui donne aux scientifiques beaucoup de temps pour comprendre comment y faire face.

Les données des observations HAARP seront analysées au cours des prochaines semaines, les chercheurs s’attendant à publier leurs résultats dans les mois à venir.

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