James Webb découvre une exoplanète semblable à la Terre

Ilustração do exoplaneta descoberto pelo telescópio James Webb

C’est une découverte qui entre dans l’histoire car c’est la première exoplanète découverte et confirmée par le télescope spatial James Webb. Appelée LHS 475 b, l’étoile a pratiquement la même taille que la Terre et est relativement proche de nous, en orbite autour d’une étoile à 41 années-lumière.

Cette planète rocheuse orbite autour de son étoile, une naine rouge, suffisamment éloignée pour avoir des centaines de degrés de plus que notre planète natale.

Illustration de l'exoplanète découverte par le télescope James Webb

James Webb découvre une Terre… à 41 années-lumière

Le télescope spatial James Webb a identifié une nouvelle exoplanète de la même taille que la Terre. Cette planète, qui orbite autour d’une étoile à l’extérieur de la Voie lactée, a été nommée LHS 475 b, est rocheuse mais ne semble pas avoir d’atmosphère.

Il est situé dans la constellation des Octans à 41 années-lumière. Cette découverte a été présentée à la presse par l’AAS (American Astronomical Society) mercredi dernier.

Une équipe d’astronomes dirigée par le Laboratoire de physique appliquée de l’Université Johns Hopkins, aux États-Unis, cherchait la planète depuis des mois après que les données du satellite TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite) aient suggéré son existence. Dans un communiqué, l’ESA (Agence spatiale européenne) précise que l’exoplanète fait 99% du diamètre de la Terre.

Il ne fait aucun doute que la planète est là. Le fait qu’il s’agisse d’une petite planète rocheuse est impressionnant pour l’observatoire.

a déclaré l’enquêteur Jacob Lustig-Yaeger.

atmosphère de dioxyde de carbone

De tous les télescopes spatiaux en fonctionnement, seul le James Webb est capable d’identifier les atmosphères des exoplanètes de la taille de la Terre. Dans celui-ci, cependant, bien qu’il soit possible de voir qu’il s’agit d’une planète rocheuse, il n’y a toujours aucun moyen de déterminer si l’étoile possède une atmosphère.

Le télescope est si sensible qu’il peut facilement détecter une variété de molécules, mais nous ne pouvons toujours pas tirer de conclusions définitives sur l’atmosphère de la planète.

A expliqué l’astronome Erin May de l’Université Johns Hopkins.

Même si nous ne savons pas si une atmosphère comme celle de la Terre existe ou non, les chercheurs peuvent déterminer ce qui ne l’est pas.

Il existe certaines atmosphères de type terrestre que nous pouvons exclure. Il n’y a pas d’atmosphère épaisse dominée par le méthane comme sur Titan, la lune de Saturne.

Lustig-Yaeger a affirmé.

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Selon les chercheurs, l’hypothèse sur la table est que l’atmosphère de l’exoplanète pourrait être formée de dioxyde de carbone pur.

Contre-intuitivement, une atmosphère contenant 100% de dioxyde de carbone est tellement plus compacte qu’elle devient très difficile à détecter.

Dit Kevin Stevenson, chef de l’enquête.

Orbite plus chaude et super courte

Après avoir été identifiée et référencée, la prochaine étape conduit désormais les chercheurs à la découverte de la formation environnementale du LHS. C’est l’objectif de l’équipe pour 2023. Cependant, certaines caractéristiques de l’exoplanète sont déjà devenues très évidentes. Là-bas, la température est supérieure de plusieurs centaines de degrés à celle de la Terre et le ciel forme beaucoup de nuages.

Un tel scénario permet aux astronomes de comparer l’exoplanète nouvellement découverte par JWST avec Vénus. Le voisin a une atmosphère de dioxyde de carbone et n’est jamais sans ses épais nuages.

Image de la chute de lumière qui a identifié la présence de l'exoplanète

Exoplanète LHS 475 b (courbe de lumière de transit NIRspec)

Une autre caractéristique de LHS 475 b est qu’il complète son orbite en seulement deux jours. Cette orbite se déroule autour d’une étoile naine rouge dont la température est inférieure à la moitié de celle du Soleil. La différence est qu’elle parvient à passer très près de l’étoile, contrairement à toute autre planète du système solaire.

Les découvertes ouvrent la possibilité d’identifier des planètes de la taille de la Terre en orbite autour d’étoiles naines rouges plus petites.

Ces premiers résultats d’observation d’une planète rocheuse de la taille de la Terre ouvrent la porte à de nombreuses possibilités futures pour étudier les atmosphères des planètes rocheuses avec Webb.

a conclu Mark Clampin, directeur de la division d’astrophysique au siège de la NASA à Washington.

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